Notes de lecture par auteurs

La vie très privée de Mr Sim

Jonhatan Coe - Gallimard
(traduction Josée Kamoun)


 À la page 440 (l’édition en comprend 449) l’auteur déclare au lecteur : « Vous m’arrêtez, si vous commencez à saturer. » Quelques lignes plus loin : « On revient de loin, je sais. Merci à ceux qui m’ont accompagné jusqu’ici. Sincèrement, j’apprécie… » etc. C’est très généreux de sa part (se doutait-il de quelque chose ?). Moi, j’ai commencé à saturer bien avant la 440ème et je dois admettre que j’en ai parcouru un certain nombre en diagonale. Et pourtant, ce roman n’est pas inintéressant, l’écriture en est agréable et on y rencontre parfois de belles introspections. Mr Sim n’est pas bien dans sa peau. Il est passé par plusieurs jobs pour devenir finalement représentant en brosses à dents, sans véritable reconnaissance sociale ni familiale, mais ce qui le mine vraiment, c’est son père, qui est loin, en Australie, et qu’il veut redécouvrir, surtout après ce qu’il a appris sur lui… Et ça se complique parce que Mr Sim veut aussi retrouver d’anciens proches – dont une femme – et donc il va voyager, en Angleterre et en Australie, et patati et patata.
J’ai dit « et patati et patata » parce que les longueurs (remplissage ?), les redites, les inutilités, ne m’ont pas enchanté, et ont probablement masqué à mes neurones l’humour tout britannique, contrairement à ce que j’avais lu ici et là sur ce roman « qui nous enchante avec un humour tout britannique », avec un contenu riche en « critiques sociétales » et en « rebon-
dissements. » Donc, je suis resté sur ma faim.
Mais bon, on peut le lire, et on peut avoir un avis différent. Philippe P.

Depuis Testament à l’anglaise et Le cercle fermé, la sortie d’un nouveau roman de Jonathan Coe est toujours un événement que je ne rate jamais. Encore une fois, je ne suis pas déçu : ambitieux, stimulant, subtil, parfois déjanté, voila les qualificatifs que m’inspirent la lecture de ce livre. Incontestablement un grand roman, d’un grand auteur.
Maxwell Sim est un être terne et sans éclat, ayant une conscience précise de sa fadeur. L’épitaphe gravée sur sa tombe devrait être, selon lui : « Ci-git Maxwel Sim, un type archi-banal ». Il est en effet d’une terrifiante banalité. Un dépressif quitté par sa femme, méprisé par sa fille, qui ne s’intéresse à rien d’autre qu’à son travail de VRP en brosse à dents de luxe et va établir, au cours de son périple vers l’Ecosse, une relation privilégiée avec son GPS, qu’il baptisera Emma. Pourtant, nous devinons, au fil des pages, qu’il n’est pas que cela.
L’ambition et le projet de Jonathan Coe percent rapidement : si l’auteur a créé cet « homme » si terne et si fade au début du roman, c’est d’abord pour le faire évoluer sous nos yeux, ensuite pour livrer en pâture à ses lecteurs des questions et des réflexions sur le roman, ses personnages et l’écriture. Que nous dit-il ? En substance, ceci : je vais vous montrer comment se construit un personnage de roman, ce qu’il est réellement, comment il s’enrichit progressivement, ce que j’ai voulu en faire sans totalement le vouloir, sans en être complètement conscient au moment où je l’écrivais. Je vais vous placer au cœur du processus de la création romanesque. Ce faisant, vous comprendrez quel rôle vous jouez, vous, lecteur, dans cette création. Car le lecteur n’est pas neutre : moi, auteur, je tiens compte de lui pour dessiner mes personnages et leur histoire.
Pour arriver à ses fins, il place Max dans des situations qu’il pourrait avoir lui-même vécues tout en lui insufflant un passé qui n’est pas le sien, des passions qui lui sont étrangères, des désirs qui lui sont inconnus. Dès le début, Max apparaît pour ce qu’il est : un personnage de papier, factice, vide, auquel par son talent l’auteur donne un souffle de vie et qui va nous accrocher, peu à peu, au fil des pages, tout comme Mr Sim est accroché par sa vie… quand elle est racontée par d’autres.
Car c’est la force de ce roman et de son personnage fantôme : Max est le lecteur de sa propre vie, écrite par son entourage proche. Il est donc placé dans la même situation que nous puisque nous sommes aussi lecteurs du roman qui nous expose sa « vie très privée »...
... Un autre des multiples thèmes du roman porte sur la recherche de l’identité réelle d’un père avec qui Max n’a jamais pu communiquer et qu’il ne comprend pas. Et Jonathan Coe, qui s’amuse à créer un suspense à travers cette double recherche d’identité, nous montre combien il est difficile d’interpréter des faits pour les rendre signifiants. Car là encore, dans le récit d’Alison, Max ne saisira pas l’essentiel. Il lui faudra poursuivre sa quête pour y parvenir. En attendant, écrasé par les révélations sur son passé, Max se surprend lui aussi, comme les autres, à inventer, à imaginer ce qu’aurait pu devenir sa vie si l’auteur l’avait voulu, et il nous raconte des scènes imaginaires qui auraient pu se dérouler entre Alison et lui. A cet instant du roman, le personnage de Max commence à sortir de sa médiocrité initiale : « Non, rien n’est vrai, mais vous savez quoi ? Je crois que je commence enfin à me débrouiller, comme écrivain (…) Et je dois avouer que j’y ai pris vraiment du plaisir. Je n’aurais jamais imaginé qu’inventer soit aussi gratifiant. »
Peu à peu, Max se rapprochera de son père et finira par le connaître mieux, en même temps qu’il découvrira les raisons profondes de son mal-être. Il poursuit d’ailleurs sa quête de sa propre identité à travers les carnets de son père, poète et admirateur de T.S. Eliot, que celui-ci lui a demandé de ramener en Australie. Lorsqu’il trouve ces carnets, leur lecture est une nouvelle révélation. La perception qu’il a de la réalité de son enfance, de ses relations avec son père et avec les femmes se trouve modifiée par sa lecture. Dans le même temps, notre perception de lecteur happé par l’histoire de Max s’en trouve aussi bouleversée.
Dans le courant de l’histoire, Mr Sim va nous révéler sa conception de la création artistique, directement induite de ce qu’il vient d’apprendre :
« Si nous vivions tous dans un parfait bonheur, sans conflits, sans tensions, sans névroses, sans angoisses, sans problèmes irrésolus, sans injustices monstrueuses tant sur le plan personnel que politique, sans rien de toutes ces saletés, alors les gens qui courent chercher des consolations dans des histoires n’auraient plus besoin de le faire, n’est-ce pas ? Ils n’auraient plus du tout besoin d’art. C’est pourquoi je n’en ai pas besoin, moi, et vous non plus, désormais ».
Est-ce la conception de Jonathan Coe lui-même qui est ainsi dévoilée ? Bien sûr, nous n’en saurons rien. Mais Coe joue avec le lecteur avec son humour habituel : si vous avez commencé ce roman, nous dit-il en substance, c’est que vous étiez névrosés et malheureux. Max découvre et comprend en même temps que le lecteur les ressorts de sa sexualité et les raisons profondes de son mal-être : il est guéri peu de temps avant sa disparition, désormais il n’aura plus besoin de lire des histoires.
Paul Auster avait lui aussi exploré les rapports ambigus entre le romancier et ses créatures/personnages, dans « Seul dans le noir », « Invisible » ou « le livre des illusions ». Jonathan Coe ne se contente pas de ce seul élément pour faire exploser son roman au visage du lecteur, il va plus loin en développant le triptyque auteur/lecteur/personnage. Il le fait d’une façon plus décontractée qu’Auster, avec son humour discret, si corrosif, en nous donnant le sentiment qu’un personnage de roman n’est qu’une création littéraire et un jeu de l’esprit que ni le romancier, ni son lecteur, ne doivent prendre trop au sérieux...
...Lorsque le livre s’achève, nous avons fait le tour de la vie de Mr Sim, nous savons comment Coe a créé son personnage. Comment finir l’histoire ? par une note d’espoir ? Une fin heureuse ? désespérée ? Ouverte ? Chacun de ces choix serait mal venu : Coe veut nous montrer que le personnage n’est qu’un accessoire, un moyen d’atteindre son but qui est de parler de notre époque, de la création littéraire, des rapports entre les êtres. L’histoire terminée, le héros peut alors disparaitre d’un claquement de doigt. C’est ce que fait l’auteur dans une scène finale que certains commentateurs jugent étonnante, mais qui est, somme toute, d’une logique imparable. Jacques T.